30.11.23
08:50

Japon : sept personnes toujours recherchées après le crash en mer d'un aéronef militaire américain

Les recherches se poursuivent jeudi pour tenter de localiser sept personnes portées disparues après le crash en mer d'un Osprey de l'armée américaine la veille dans le sud-ouest du Japon, qui a fait au moins un mort.

L'un des membres d'équipage de cet appareil de transport mi-avion, mi-hélicoptère avait été retrouvé en mer inconscient et en arrêt cardio-respiratoire mercredi, et son décès avait été confirmé après son transfert dans un hôpital japonais.

Le commandement spécial de l'armée de l'air américaine a précisé que cet Osprey CV-22B transportait huit membres d'équipage et "effectuait une mission d'entraînement de routine" à partir de la base aérienne américaine de Yokota, près de Tokyo.

"La cause de l'accident est pour l'instant inconnue", avait-il déclaré dans un communiqué mercredi, ajoutant que le personnel d'urgence "est sur place et mène des opérations de recherche et de sauvetage".

Le Japon a demandé aux forces armées américaines de suspendre les vols de leurs Osprey sur le territoire nippon jusqu'à ce que leur sécurité "soit établie", à l'exception des appareils de ce type participant aux "opérations de recherche et de sauvetage", a déclaré jeudi le ministre japonais de la Défense Minoru Kihara.

Tokyo demande aussi "la divulgation rapide d'informations sur les circonstances de l'accident", a ajouté M. Kihara.

L'armée japonaise a déjà suspendu les vols de ses propres Osprey, a indiqué de son côté le porte-parole du gouvernement japonais Hirokazu Matsuno, tout en exprimant ses condoléances pour le crash.

"Avions et navires déployés"

Un responsable de la gestion des urgences dans le département japonais de Kagoshima (sud-ouest), au large duquel l'appareil s'est abîmé, avait indiqué mercredi à l'AFP que la police locale avait reçu "un signalement selon lequel un Osprey crachait des flammes depuis son moteur gauche" et perdait beaucoup d'altitude près de l'île de Yakushima.

"J'ai vu l'Osprey voler en direction de l'aéroport de Yakushima et commencer à tourner sur lui-même", a témoigné Kayo Ito, une pêcheuse locale, sur la chaîne de télévision publique NHK.

"Peu après, une lumière orange s'en est dégagée et à peine 10 secondes plus tard il est tombé dans l'océan. Une colonne d'eau de 50 à 100 mètres de haut a jailli", a-t-elle raconté, ajoutant: "Je ne peux qu'imaginer l'ampleur de la catastrophe s'il s'était écrasé sur un navire ou plus près de l'île. (Cela) me préoccupe".

Des photographies diffusées par l'agence des garde-côtes japonais ont montré ce qui ressemblait à un canot de sauvetage jaune retourné et d'autres débris flottant à la surface de l'eau.

Un porte-parole des garde-côtes a fait savoir jeudi à l'AFP que les opérations de recherche s'étaient poursuivies toute la nuit et que "des avions et des navires étaient déployés". Cette agence avait un temps évoqué six membres d'équipage à bord au lieu de huit.

L'Osprey, issu d'une coopération entre l'avionneur américain Boeing et le spécialiste des hélicoptères Bell, est doté de rotors basculants lui permettant de décoller et atterrir verticalement comme un hélicoptère et de voler comme un avion. 

Nombreux accidents

La fiabilité de cet engin hybride fait débat depuis longtemps en raison de nombreux accidents mortels.

Fin août, trois Marines américains avaient été tués et cinq personnes gravement blessées dans l'accident d'un Osprey dans le nord de l'Australie alors que cet appareil participait à des manœuvres militaires conjointes américano-australiennes.

En 2022, quatre Marines américains avaient aussi perdu la vie en Norvège lorsque leur Osprey s'était écrasé lors d'exercices de l'OTAN.

Un engin américain du même type s'était également abîmé en mer en 2017 après avoir heurté l'arrière d'un navire dans le cadre d'exercices militaires américano-australiens, faisant trois morts.

Et en avril 2000, 19 Marines avaient été tués lorsqu'un Osprey s'était écrasé en Arizona (sud-ouest des Etats-Unis).

L'armée américaine compte quelque 54.000 soldats au Japon, dont une majorité sont basés dans l'archipel méridional d'Okinawa.

Divers incidents et accidents impliquant des aéronefs de l'armée américaine au Japon se sont déjà produits par le passé, y compris concernant des Osprey, qui à cause de leurs problèmes de sécurité récurrents sont vus d'un mauvais œil par la population japonaise, et en particulier à Okinawa.

En 2016, l'amerrissage d'urgence d'un Osprey au large d'Okinawa, un incident qui n'avait pas fait de victimes, avait forcé pendant quelques jours les forces américaines à suspendre les vols de ces appareils au Japon en raison de vives protestations locales.

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